L’intervention britannique en Irlande du Nord, 1969-2007

L’opération Banner (1969-2007) est un modèle d’engagement en milieu urbain face à un adversaire multiforme opérant au milieu des populations, ce que les Anglo-Saxons appellent le Contemporary Operating Environment. À la confluence des opérations de contre-rébellion et de sécurité intérieure, cette opération apporte un éclairage particulier sur les problématiques inhérentes à ce genre d’engagements et présente les solutions apportées par les forces armées britanniques.

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À partir d’avril 1969, après l’échec des tentatives de réformes libérales du gouvernement O’Neill sapées par l’intransigeance de l’aile dure des Unionistes, les organisations catholiques se sont détournées des solutions politiques classiques jugées vaines. Il a suffi de deux ans pour passer d’une situation de violences sporadiques et inorganisées à une guérilla urbaine, fruit d’une perte de légitimité de la police (La Royal Ulster Constabulary, RUC) qui n’a d’autre choix que de faire appel à l’armée britannique. Celle-ci s’engage sur son image de discipline, d’impartialité et de capacité à maîtriser la force mais elle est mal préparée au maintien de l’ordre.

Placée en première ligne sur le théâtre nord-irlandais, l’armée britannique va réussir à s’adapter à la radicalisation d’adversaires qui utilisent à partir de1972 des méthodes terroristes et de guérilla. Elle met en place avec succès une stratégie ad hoc de contre-insurrection (1973-1998) dont certains principes seront repris lors des guerres contre-insurrectionnelles des années 2000, notamment en Irak et en Afghanistan. Toutefois, l’absence de clarté et de soutien dans la classe politique va la faire devenir la cible des violences et la faire rentrer dans un conflit de longue haleine, baptisé, à juste titre, « the Long War ».

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L’effort de l’armée britannique fut très conséquent : pour parvenir à simplement « maintenir la violence à un niveau acceptable » dans une population de 700 000 habitants, il a fallu déployer pendant trente ans un militaire ou un policier pour trois catholiques en âge de se battre, accepter de perdre l’équivalent d’une brigade en tués et blessés et plus encore en « pertes indirectes » (chute du recrutement notamment), voir son image se dégrader et perdre de nombreuses compétences tactiques en matière de guerre de haute-intensité.

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L’armée de terre britannique a joué un rôle déterminant pour favoriser l’émergence d’une solution mais ce sont bien les choix politiques qui ont été décisifs pour avancer vers le processus de paix. Au début des années 90, la lassitude des populations et des protagonistes du conflit a permis d’initier la recherche d’une voie politique pour sortir la province de la crise (amorce de négociations secrètes, internes aux mouvements catholiques d’abord, puis étendues aux loyalistes). C’est aussi l’époque où l’armée opte pour un changement de discours : le conflit nord-irlandais n’est plus traité comme un conflit idéologique mais bien comme un conflit inter-communautaire, la variable « ethnique » entre ainsi en jeu.  On parle même d’une « kosovisation » du cas Nord-irlandais, analysé à la lumière des missions d’interposition en ex-Yougoslavie dans lesquelles les nations européennes sont engagées à l’époque. Dix ans ans de négociations permettent la signature le 10 avril 1998, du Good Friday Agreement approuvé par référendum simultané en Ulster et en Eire et qui ouvre la voie d’une normalisation. En 2005, les effectifs militaires britanniques déployés en Irlande du Nord sont réduits à 5 000 hommes (contre 30 000 au plus fort des troubles). Depuis l’été 2007, l’armée de terre n’a plus aucun rôle en matière de maintien de l’ordre.

Pour aller plus loin, je vous renvoie vers ma publication pour le CDEF : Cahier du RETEX : L’armée britannique en Irlande du nord – 1969-2007

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